La fotografía de la «bandera soviética sobre el Reichstag» está llena de simbolismo y representa un momento histórico. Erigido en 1894, la arquitectura del Reichstag fue magnífica para su época. El edificio contribuyó mucho a la historia alemana y fue considerado por el Ejército Rojo como el símbolo de su enemigo. Los soviéticos finalmente capturaron el Reichstag el 2 de mayo de 1945.

Junto a la foto de Joe Rosenthal izando la bandera en Iwo Jima, la foto de Yevgeny Khaldei de soldados soviéticos izando una bandera en lo alto del edificio del Reichstag en Berlín es quizás la foto más famosa de la Segunda Guerra Mundial. Pero a diferencia de la foto de Iwo Jima, la del Reichstag de Khaldei fue a la vez escenificada y manipulada.

La foto de Khaldei se inspiró directamente en la foto de Iwo Jima de Rosenthal. Observando la publicidad que había recibido la foto de Iwo Jima, los funcionarios soviéticos (quizás el propio Stalin) ordenaron a Khaldei que volara de Moscú a Berlín para tomar una foto similar que simbolizaría la victoria soviética sobre Alemania. Khaldei llevaba consigo una gran bandera, cosida por su tío de tres manteles para este propósito.

Cuando Khaldei llegó a Berlín, consideró varios escenarios para la foto, incluyendo la Puerta de Brandenburgo y el aeropuerto de Tempelhof, pero se decidió por el Reichstag, a pesar de que los soldados soviéticos ya habían logrado izar una bandera sobre este edificio unos días antes. Khaldei reclutó a un pequeño grupo de soldados y, el 2 de mayo de 1945, procedió a recrear la escena.

De vuelta en Moscú, los censores soviéticos que examinaron la foto notaron que uno de los soldados tenía un reloj de pulsera en cada brazo, indicando que había estado saqueando. No querían imponer esa imagen a su país. Le pidieron a Khaldei que se quitara uno de los relojes. Khaldei no sólo lo hizo, sino que también oscureció el humo del fondo. La foto resultante fue publicada poco después en la revista Ogonjok. Se convirtió en la versión que alcanzó fama mundial.

Más tarde, algunas fuentes soviéticas afirmaron que los relojes de pulsera adicionales eran en realidad brújulas de Adrianov y que el ejército soviético se salía de la imagen porque sabían que esto se confundiría con un reloj adquirido saqueando cadáveres en lugar de una pieza de equipo estándar. La brújula Adrianov era una brújula militar diseñada por el topógrafo del Ejército Imperial Ruso Vladimir Adrianov en 1907. Las versiones de la brújula con muñeca fueron adoptadas y ampliamente utilizadas por el Ejército Rojo y Soviético.

Posteriormente, la foto siguió siendo alterada. La bandera parecía ondear más dramáticamente con el viento. La foto también estaba coloreada. A lo largo de su vida, Khaldei no se arrepintió de haber manipulado su fotografía más famosa. Siempre que se le preguntaba, respondía: «Es una buena fotografía e históricamente significativa. Siguiente pregunta, por favor».

La revista alemana Der Spiegel escribió: «Khaldei se veía a sí mismo como un propagandista de una causa justa, la guerra contra Hitler y los invasores alemanes de su patria. En los años anteriores a su muerte, en octubre de 1997, le gustaba decir: «Perdono a los alemanes, pero no puedo olvidar». Su padre y tres de sus cuatro hermanas fueron asesinados por los alemanes».

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